L'hotspot di Yellowstone potrebbe essere in declino

Nel corso della lunga storia della Terra, le super-eruzioni vulcaniche sono state alcuni degli eventi più estremi che abbiano mai influenzato la superficie irregolare del nostro pianeta. Sorprendentemente, anche se queste esplosioni espellono enormi volumi di materiale - almeno 1.000 volte più dell'eruzione del Monte Sant'Elena del 1980 - e hanno il potenziale per alterare il clima del pianeta, relativamente pochi sono stati documentati nella documentazione geologica.

L'hotspot di Yellowstone potrebbe essere in declino

La scoperta di antiche super eruzioni indica che l'hotspot di Yellowstone potrebbe essere in declino

Nel corso della lunga storia della Terra, le super-eruzioni vulcaniche sono state alcuni degli eventi più estremi che abbiano mai influenzato la superficie irregolare del nostro pianeta. Sorprendentemente, anche se queste esplosioni espellono enormi volumi di materiale - almeno 1.000 volte più dell'eruzione del Monte Sant'Elena del 1980 - e hanno il potenziale per alterare il clima del pianeta, relativamente pochi sono stati documentati nella documentazione geologica.

Ora, in uno studio pubblicato su Geology , i ricercatori hanno annunciato la scoperta di due super-eruzioni recentemente identificate associate alla pista dell'hotspot di Yellowstone, incluso quello che ritengono essere l'evento più grande e catastrofico della provincia vulcanica. I risultati indicano che l'hotspot, che oggi alimenta i famosi geyser, mudpots e fumarole nel Parco Nazionale, potrebbe calare di intensità.

Il team ha utilizzato una combinazione di tecniche, tra cui chimica di massa, dati magnetici e date radio-isotopiche, per correlare i depositi vulcanici sparsi su decine di migliaia di chilometri quadrati. "Abbiamo scoperto che depositi precedentemente ritenuti appartenenti a più, più piccole eruzioni erano in realtà fogli colossali di materiale vulcanico da due super-eruzioni precedentemente sconosciute a circa 9,0 e 8,7 milioni di anni fa", afferma Thomas Knott, un vulcanologo dell'Università di Leicester e l'autore principale del documento.

"Il più giovane dei due, la super-eruzione di Grey's Landing, è ora il più grande evento registrato dell'intera provincia vulcanica di Snake-River-Yellowstone", afferma Knott. Basato sulle più recenti raccolte di dimensioni di super eruzioni, aggiunge: "È una delle prime cinque eruzioni di tutti i tempi".

Il team, che comprende anche ricercatori del British Geological Survey e dell'Università della California, Santa Cruz, stima che la super-eruzione di Grey's Landing sia stata del 30% maggiore rispetto al precedente detentore del record (il noto Huckleberry Ridge Tuff) e abbia avuto devastanti effetti locali e globali. "L'eruzione di Grey's Landing ha smaltato un'area delle dimensioni del New Jersey in un caldo vetro vulcanico che ha immediatamente sterilizzato la superficie del terreno", afferma Knott. Qualunque cosa si trovi all'interno di questa regione, dice, sarebbe stata sepolta e molto probabilmente vaporizzata durante l'eruzione. "Il particolato avrebbe soffocato la stratosfera", aggiunge Knott, "pioveva cenere fine su tutti gli Stati Uniti e avvolgeva gradualmente il globo".

 Entrambe le super-eruzioni appena scoperte si sono verificate durante il Miocene, l'intervallo di tempo geologico che si estende per 23-5,3 milioni di anni fa. "Queste due nuove eruzioni portano a sei il numero totale di super-eruzioni Miocene registrate nella provincia vulcanica del fiume Yellowstone-Snake", afferma Knott. Ciò significa che il tasso di ricorrenza delle super-eruzioni dell'hotspot durante il Miocene era, in media, una volta ogni 500.000 anni.

In confronto, dice Knott, due super-eruzioni hanno - finora - avuto luogo in quello che oggi è il Parco Nazionale negli ultimi tre milioni di anni. "Sembra quindi che l'hotspot  abbia subito una riduzione di tre volte della sua capacità di produrre eventi di supereruzione", afferma Knott. "Questo è un declino molto significativo."

Questi risultati, afferma Knott, hanno poco a che fare con la valutazione del rischio di un'altra super-eruzione che si sta verificando oggi a Yellowstone. "Abbiamo dimostrato che il tasso di ricorrenza delle super-eruzioni sembra essere una volta ogni 1,5 milioni di anni", afferma. "L'ultima super-eruzione avvenuta 630.000 anni fa, suggerendo che potremmo avere fino a 900.000 anni prima che si verifichi un'altra eruzione di questa portata". Ma questa stima, aggiunge Knott si affretta ad aggiungere, è tutt'altro che esatta, e sottolinea che il monitoraggio continuo nella regione, che è condotto dall'indagine geologica degli Stati Uniti, "è un must" e che verrebbero emessi avvisi di eventuali aumenti di attività largo anticipo.

Questo studio, che si basa su decenni di contributi di molti altri ricercatori, è nato da un progetto più ampio che ha studiato la produttività delle principali province vulcaniche continentali. Quelli con super-eruzioni sono il risultato di gradi colossali di fusione della crosta per periodi di tempo prolungati, dice Knott, e quindi hanno un profondo impatto sulla struttura e sulla composizione della crosta terrestre nelle regioni in cui si verificano.

Poiché studiare queste province è fondamentale per comprendere il loro ruolo nel modellare i processi crostali del nostro pianeta, Knott spera che questa ricerca anticipi ancora più rivelazioni. "Speriamo che i metodi e i risultati che presentiamo nel nostro documento consentano la scoperta di più nuovi record di supereruzioni in tutto il mondo", afferma.


Fonte della storia:

Geological Society of America


Riferimenti

Robert S. Coe, Simon Tapster, David R. Finn, Marc K. Reichow, Michael J. Branney, Thomas R. Knott. Scoperta di due nuove super eruzioni dalla pista dell'hotspot di Yellowstone (USA): l'hotspot  sta calando? Geologia , 2020; DOI: 10.1130 / G47384.1