Gli esseri umani arrivarono in Europa prima di quanto si pensasse

Gli esseri umani moderni sono arrivati ​​nell'Europa più occidentale da 41.000 a 38.000 anni fa, circa 5.000 anni prima di quanto precedentemente noto, secondo un team internazionale di ricercatori che ha scoperto strumenti di pietra usati dagli esseri umani moderni datati al periodo precedente in una grotta vicino alla costa atlantica del centro Portogallo. Gli strumenti documentano la presenza dell'uomo moderno in un momento in cui si pensava che i Neanderthal fossero presenti nella regione.

Gli esseri umani arrivarono in Europa prima di quanto si pensasse

Gli esseri umani moderni hanno raggiunto l'Europa più occidentale 5.000 anni prima di quanto precedentemente noto

Gli esseri umani moderni sono arrivati ​​nella parte più occidentale dell'Europa 41.000 - 38.000 anni fa, circa 5.000 anni prima di quanto precedentemente noto, secondo Jonathan Haws, Ph.D., professore e presidente del Dipartimento di Antropologia presso l'Università di Louisville, e un team internazionale di ricercatori. Il team ha rivelato la scoperta di strumenti di pietra usati dagli esseri umani moderni risalenti al periodo precedente in un rapporto pubblicato questa settimana nella rivista Proceedings of the National Academy of Sciences .

Gli strumenti, scoperti in una grotta chiamata Lapa do Picareiro, situata vicino alla costa atlantica del Portogallo centrale, collegano il sito con reperti simili provenienti da tutta l'Eurasia alla pianura russa. La scoperta supporta una rapida dispersione verso ovest degli esseri umani moderni attraverso l'Eurasia entro poche migliaia di anni dalla loro prima apparizione nell'Europa sud-orientale. Gli strumenti documentano la presenza dell'uomo moderno nell'Europa più occidentale in un momento in cui in precedenza si pensava che i Neanderthal fossero presenti nella regione. La scoperta ha importanti ramificazioni per comprendere la possibile interazione tra i due gruppi umani e la definitiva scomparsa dei Neanderthal.

"La questione se gli ultimi uomini di Neanderthal sopravvissuti in Europa siano stati sostituiti o assimilati dagli esseri umani moderni in arrivo è un problema di lunga data e irrisolto in paleoantropologia", ha detto Lukas Friedl, un antropologo presso l'Università della Boemia occidentale a Pilsen, Repubblica Ceca, e co-leader del progetto. "Le prime date per gli strumenti di pietra aurignaziana a Picareiro probabilmente escludono la possibilità che gli esseri umani moderni siano arrivati ​​nella terra da tempo priva di Neanderthal, e questo di per sé è eccitante."

Fino ad ora, le prove più antiche per gli esseri umani moderni a sud del fiume Ebro in Spagna provenivano da Bajondillo, un sito di grotte sulla costa meridionale. La scoperta di sgabelli di pietra caratterizzati come aurignaziano, tecnologia associata ai primi esseri umani moderni in Europa, in un contesto stratigrafico sicuro a Picareiro fornisce la prova definitiva dell'arrivo dell'uomo nella prima età moderna.

"Bajondillo ha offerto prove allettanti ma controverse che gli esseri umani moderni erano nella zona prima di quanto pensassimo", ha detto Haws. "Le prove nel nostro rapporto supportano sicuramente le implicazioni di Bajondillo per un arrivo umano nella prima età moderna, ma non è ancora chiaro come siano arrivati ​​qui. Le persone probabilmente migrarono lungo i fiumi che scorrono da est a ovest nell'interno, ma è ancora possibile una rotta costiera".

"La diffusione di esseri umani anatomicamente moderni in tutta Europa molte migliaia di anni fa è fondamentale per la nostra comprensione della nostra provenienza come specie ormai globale", ha affermato John Yellen, direttore del programma per l'archeologia e l'archeometria presso la National Science Foundation, che ha sostenuto il lavoro. "Questa scoperta offre nuove prove significative che aiuteranno a plasmare la ricerca futura indagando su quando e dove gli esseri umani anatomicamente moderni sono arrivati ​​in Europa e quali interazioni potrebbero aver avuto con i Neanderthal".

La grotta di Picareiro è stata oggetto di scavi per 25 anni e ha prodotto un record di occupazione umana negli ultimi 50.000 anni. Un team di ricerca internazionale del Centro interdisciplinare di archeologia ed evoluzione del comportamento umano (ICArEHB) di Faro, in Portogallo, sta studiando l'arrivo degli esseri umani moderni e l'estinzione dei Neanderthal nella regione.

Il progetto è guidato da Haws, Michael Benedetti dell'Università della Carolina del Nord Wilmington e Friedl, in collaborazione con Nuno Bicho e João Cascalheira dell'Università dell'Algarve, dove ha sede ICArEHB, e Telmo Pereira dell'Università Autonoma di Lisbona.

Con il sostegno della US National Science Foundation concede a Haws e Benedetti, il team ha scoperto ricchi depositi archeologici che includono strumenti di pietra in associazione con migliaia di ossa di animali provenienti da attività di caccia, macelleria e cucina.

Sahra Talamo dell'Università di Bologna, Italia, e il Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology di Lipsia, in Germania, si sono uniti al gruppo di ricerca per determinare l'età delle prime occupazioni umane moderne e di Neanderthal. Ha usato il pretrattamento osseo all'avanguardia e la spettrometria di massa acceleratrice (AMS) per datare le ossa che mostrano segni di tagli da macellazione e rotture intenzionali da parte degli esseri umani per estrarre il midollo osseo, un alimento altamente apprezzato e nutriente consumato dagli antichi. I risultati della datazione collocano l'arrivo dell'uomo moderno nell'intervallo compreso tra 41.000 e 38.000 anni fa. L'ultima occupazione di Neanderthal nel sito è avvenuta tra 45.000 e 42.000 anni fa.

"I risultati del radiocarbonio di Lapa do Picareiro non sono solo molto precisi in termini di metodo di datazione, ma dimostrano anche il meticoloso lavoro degli archeologi del sito", ha detto Talamo. "L'importanza della collaborazione tra lo specialista del radiocarbonio e gli archeologi è essenziale per ottenere una cronologia accurata come nel caso di Picareiro".

L'analisi spaziale dei dati tridimensionali ad alta risoluzione ha confermato le precise relazioni stratigrafiche tra artefatti e campioni di radiocarbonio e ha rivelato strati discreti di occupazione del sito.

"L'analisi dei dati spaziali ad alta risoluzione è fondamentale per documentare e osservare le lenti dell'occupazione umana e per ricostruire i modelli occupazionali, specialmente negli ambienti delle caverne dove esistono processi di formazione complessi", ha detto Grace Ellis, Ph.D. studente presso la Colorado State University studiando archeologia del paesaggio e modelli di insediamenti antichi.

Ciò è stato supportato dal refitting dei manufatti che ha mostrato che gli strumenti di pietra non erano stati spostati attraverso processi post-deposizionali.

"Il refitting è un compito che richiede molto tempo e pazienza, e in questo caso ne è valsa davvero la pena perché i risultati hanno verificato le osservazioni geospaziali", ha detto Pereira, un archeologo specializzato in tecnologia della pietra.

Mentre le date suggeriscono che gli esseri umani moderni siano arrivati ​​dopo la scomparsa dei Neanderthal, una grotta vicina, Oliveira, ha prove della sopravvivenza dei Neanderthal fino a 37.000 anni fa. I due gruppi potrebbero essersi sovrapposti per diverse migliaia di anni nell'area.

"Se i due gruppi si sono sovrapposti per qualche tempo negli altopiani del Portogallo atlantico, potrebbero aver mantenuto contatti tra loro e scambiato non solo tecnologia e strumenti, ma anche compagni. Questo potrebbe forse spiegare perché molti europei hanno geni di Neanderthal", ha detto Bicho , direttore di ICArEHB.

"Oltre alle prove genetiche e archeologiche, il contesto temporale ad alta risoluzione e le prove fossili in tutto il continente sono cruciali per rispondere a questa domanda. Con gli strati chiave conservati datati al periodo di transizione, ora stiamo aspettando fossili umani per dirci di più sulla natura di la transizione ", ha detto Friedl.

Nonostante la sovrapposizione delle date, non sembra esserci alcuna prova di un contatto diretto tra i Neanderthal e gli esseri umani moderni. I Neanderthal continuarono a usare gli stessi strumenti di pietra che avevano prima dell'arrivo degli umani moderni, portando una tecnologia di pietra completamente diversa.

"Le differenze tra i gruppi di utensili in pietra datati prima e dopo circa 41.000 anni fa sono evidenti a Picareiro", ha detto Cascalheira, membro del consiglio di amministrazione di ICArEHB e specialista in tecnologia degli utensili in pietra. "I livelli più vecchi sono dominati dalle materie prime quarzite e quarzo e contrassegnati dalla presenza della tecnologia Levallois, un elemento tipico delle occupazioni di Neanderthal in Europa. I livelli aurignaziani, invece, sono dominati dalla selce e dalla produzione di lame molto piccole che erano probabilmente usato come inserti nelle aste delle frecce per la caccia. "

La selce è stata utilizzata anche per fabbricare strumenti per macellare animali come cervi, stambecchi e forse conigli. Il team ha recuperato alcuni denti canini di cervo rosso, spesso usati come ornamenti personali, ma finora questi non mostrano tracce di gioielli di fabbricazione.

"Le ossa di Lapa do Picareiro costituiscono uno dei più grandi assemblaggi paleolitici in Portogallo e la conservazione di queste ossa di animali è notevole", ha detto Milena Carvalho, Ph.D. candidato all'Università del New Mexico e ricercatore ICArEHB che studia le diete e la paleoecologia dei Neanderthal e degli esseri umani moderni. "La raccolta fornirà enormi quantità di informazioni sul comportamento umano e la paleoecologia durante il Paleolitico e la studieremo per decenni".

I sedimenti delle grotte contengono anche una documentazione paleoclimatica ben conservata che aiuta a ricostruire le condizioni ambientali al tempo degli ultimi Neanderthal e dell'arrivo dell'uomo moderno.

"Abbiamo studiato i cambiamenti nelle dimensioni dei clasti calcarei e la chimica dei sedimenti fini fangosi che riempiono la grotta per capire il contesto paleoclimatico per la transizione", ha detto Benedetti. "La nostra analisi mostra che l'arrivo degli esseri umani moderni corrisponde, o precede leggermente, una fase estremamente fredda ed estremamente secca. Le dure condizioni ambientali durante questo periodo hanno posto sfide che sia le popolazioni umane moderne che quelle di Neanderthal hanno dovuto affrontare".

La grotta stessa ha un'enorme quantità di sedimenti rimanenti per lavori futuri e lo scavo non ha ancora raggiunto il fondo.

"Ho scavato a Picareiro per 25 anni e proprio quando inizi a pensare che potrebbe essere finito rinunciando ai suoi segreti, viene portata alla luce una nuova sorpresa", ha detto Haws. "Ogni pochi anni viene fuori qualcosa di straordinario e continuiamo a scavare".

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