Esopianeta: Gli scienziati scoprono un pianeta dove piove ferro

Esopianeta: Gli scienziati scoprono un pianeta dove piove ferro

Esopianeta: Gli scienziati scoprono un pianeta dove piove ferro

I ricercatori che utilizzano Very Large Telescope (VLT) dell'ESO hanno osservato un pianeta estremo dove sospettano che piova ferro. L'esopianeta gigante ultra-caldo ha un lato giorno dove le temperature salgono sopra i 2400 gradi Celsius, abbastanza in alto da vaporizzare i metalli. I forti venti trasportano vapore di ferro verso il lato notturno più freddo dove si condensa in goccioline di ferro.

Questo strano fenomeno si verifica perché il pianeta della "pioggia di ferro" mostra sempre e solo una faccia, il suo lato del giorno, alla sua stella madre, il suo lato notturno più freddo che rimane nell'oscurità perpetua. Come la Luna sulla sua orbita attorno alla Terra, WASP-76b è "bloccato in modo ordinato": impiega tanto tempo a ruotare attorno al suo asse quanto a girare attorno alla stella.

Dalla sua parte del giorno, riceve migliaia di volte più radiazioni dalla sua stella madre rispetto alla Terra dal Sole. Fa così caldo che le molecole si separano in atomi e metalli come il ferro evaporano nell'atmosfera. L'estrema differenza di temperatura tra il lato giorno e quello notturno provoca venti vigorosi che portano il vapore di ferro dal lato giorno ultra-caldo al lato notte più freddo, dove le temperature diminuiscono a circa 1500 gradi Celsius.

WASP-76b non solo ha temperature diurne e notturne diverse, ma ha anche una chimica diurna e notturna distinta, secondo il nuovo studio. Utilizzando il nuovo strumento ESPRESSO sul VLT dell'ESO nel deserto cileno di Atacama, gli astronomi hanno identificato per la prima volta le variazioni chimiche su un pianeta gigante di gas ultra-caldo. Hanno rilevato una forte firma del vapore di ferro sul bordo della sera che separa il lato giorno del pianeta dal lato notte. "Sorprendentemente, tuttavia, non vediamo il vapore di ferro al mattino", afferma Ehrenreich. Il motivo, dice, è che "sta piovendo ferro sul lato notturno di questo esopianeta estremo".

"Le osservazioni mostrano che il vapore di ferro è abbondante nell'atmosfera del lato caldo del WASP-76b", aggiunge María Rosa Zapatero Osorio, astrofisica del Center for Astrobiology di Madrid, in Spagna, e presidente del team scientifico di ESPRESSO. "Una frazione di questo ferro viene trasportata nel lato notturno a causa della rotazione del pianeta e dei venti atmosferici. Lì, il ferro incontra ambienti molto più freddi, condensa e piove a dirotto."

Questo risultato è stato ottenuto dalle prime osservazioni scientifiche fatte con ESPRESSO, nel settembre 2018, dal consorzio scientifico che ha costruito lo strumento: un team proveniente da Portogallo, Italia, Svizzera, Spagna ed ESO.

ESPRESSO - lo spettrografo Echelle per esopianeti rocciosi e osservazioni spettroscopiche stabili - è stato originariamente progettato per cacciare pianeti simili alla Terra attorno a stelle simili al Sole. Tuttavia, ha dimostrato di essere molto più versatile. "Presto ci siamo resi conto che il notevole potere di raccolta del VLT e l'estrema stabilità di ESPRESSO ne hanno fatto una macchina privilegiata per lo studio delle atmosfere di esopianeti", afferma Pedro Figueira, scienziato dello strumento ESPRESSO all'ESO in Cile.

"Ciò che abbiamo ora è un modo completamente nuovo di tracciare il clima degli esopianeti più estremi", conclude Ehrenreich.