Astronomi rilevano metalli vaporizzati nell'atmosfera di Giove caldo

Gli astronomi che hanno utilizzato lo spettrografo HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher) presso l'osservatorio di La Silla dell'ESO in Cile hanno rilevato magnesio gassoso (Mg), sodio (Na), calcio (Ca), cromo (Cr), ferro (Fe), nichel ( Ni) e vanadio (V) nell'atmosfera di WASP-121b, un esopianeta caldo di Giove a circa 881 anni luce di distanza nella costellazione di Puppis.

Astronomi rilevano metalli vaporizzati nell'atmosfera di Giove caldo

WASP-121b è un pianeta gigante gassoso 1,87 volte più grande di Giove e 1,18 volte più massiccio.

Scoperto nel 2016 , il mondo alieno impiega solo 1,3 giorni per orbitare attorno alla sua stella madre di tipo F6, WASP-121 .

Il pianeta è così vicino a WASP-121 che se si avvicinasse ulteriormente, la gravità della stella inizierebbe a squarciarlo.

Gli astronomi stimano che la temperatura del pianeta sia di circa 2.500 gradi Celsius (4.600 gradi Fahrenheit), abbastanza calda da far bollire alcuni metalli .

"Studi precedenti hanno dimostrato che c'è molto da fare nella sua atmosfera", ha detto il dott. Jens Hoeijmakers , astronomo del Centro nazionale di competenza per la ricerca sui pianeti delle università di Berna e Ginevra.

"E questo nonostante il fatto che gli astronomi avessero supposto che i pianeti ultra caldi abbiano atmosfere piuttosto semplici perché non molti composti chimici complessi possono formarsi con un calore così intenso".

"Studi precedenti hanno cercato di spiegare queste complesse osservazioni con teorie che non mi sembravano plausibili", ha detto.

"Questi studi sospettavano che le molecole contenenti il ​​relativamente raro metallo vanadio fossero la causa principale della complessa atmosfera di WASP-121b."

“Tuttavia, questo avrebbe senso solo se nell'atmosfera mancasse un metallo più comune, il titanio. Quindi abbiamo deciso di trovare un'altra spiegazione ".

Usando i dati dello spettrografo HARPS ad alta risoluzione dell'Osservatorio di La Silla dell'ESO, il dottor Hoeijmakers e colleghi hanno trovato magnesio, sodio, calcio, cromo, ferro, nichel e vanadio nell'atmosfera di WASP-121b.

"Tutti i metalli sono evaporati a causa delle alte temperature prevalenti su WASP-121b, assicurando così che l'aria sull'esopianeta sia composta da metalli evaporati, tra le altre cose", ha detto il dottor Hoeijmakers.

"Con le stesse tecniche che usiamo oggi, invece di rilevare solo le firme di ferro gassoso o vanadio, saremo in grado di concentrarci sulle firme biologiche, segni di vita come le firme di acqua, ossigeno e metano".

"L'ampia conoscenza dell'atmosfera di WASP-121b non solo conferma il carattere ultra caldo dell'esopianeta, ma sottolinea anche il fatto che questo campo di ricerca sta entrando in una nuova era", ha detto.

"Dopo anni di catalogazione di ciò che è là fuori, ora non stiamo più solo effettuando misurazioni, ma stiamo davvero iniziando a capire cosa ci mostrano i dati degli strumenti".

L'articolo è stato pubblicato sulla rivista Astronomy & Astrophysics .