Acqua su Marte

Due anni fa, scienziati planetari hanno riportato la scoperta di un grande lago di acqua salata sotto il ghiaccio al polo sud di Marte, una scoperta che è stata accolta con entusiasmo e un po 'di scetticismo. Ora, i ricercatori hanno confermato la presenza di quel lago e ne hanno trovati altri tre.

Acqua su Marte

Acqua su Marte: la scoperta di tre laghi sepolti intriga gli scienziati

I ricercatori hanno rilevato un gruppo di laghi nascosti sotto la superficie ghiacciata del pianeta rosso.

Due anni fa, scienziati planetari hanno riportato la scoperta di un grande lago di acqua salata sotto il ghiaccio al polo sud di Marte, una scoperta che è stata accolta con entusiasmo e un po 'di scetticismo. Ora, i ricercatori hanno confermato la presenza di quel lago e ne hanno trovati altri tre.

La scoperta, riportata il 28 settembre su Nature Astronomy 1 , è stata effettuata utilizzando i dati radar del veicolo spaziale in orbita attorno a Marte dell'Agenzia spaziale europea, chiamato Mars Express. Segue il rilevamento di un singolo lago sotterraneo nella stessa regione nel 2018 , che, se confermato, sarebbe il primo specchio d'acqua liquido mai rilevato sul pianeta rosso e un possibile habitat per la vita. Ma questa scoperta si basava su sole 29 osservazioni fatte dal 2012 al 2015 e molti ricercatori hanno affermato di aver bisogno di ulteriori prove per supportare l'affermazione. L'ultimo studio ha utilizzato un set di dati più ampio comprendente 134 osservazioni dal 2012 al 2019.

"Abbiamo identificato lo stesso specchio d'acqua, ma abbiamo anche trovato altri tre corpi d'acqua intorno a quello principale", afferma la scienziata planetaria Elena Pettinelli dell'Università di Roma, che è uno dei coautori dell'articolo. "È un sistema complesso."

Il team ha utilizzato uno strumento radar su Mars Express chiamato Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding (MARSIS) per sondare la regione polare meridionale del pianeta. MARSIS invia onde radio che rimbalzano su strati di materiale sulla superficie e sul sottosuolo del pianeta. Il modo in cui il segnale viene riflesso indica il tipo di materiale presente in una particolare posizione: roccia, ghiaccio o acqua, per esempio. Un metodo simile viene utilizzato per identificare i laghi glaciali sotterranei sulla Terra. Il team ha rilevato alcune aree ad alta riflettività che secondo loro indicano corpi di acqua liquida intrappolati sotto più di un chilometro di ghiaccio marziano.

I laghi si estendono su circa 75.000 chilometri quadrati, un'area circa un quinto delle dimensioni della Germania. Il più grande lago centrale misura 30 chilometri di diametro ed è circondato da 3 laghi più piccoli, ciascuno di pochi chilometri di larghezza.

Laghi salati

Sulla superficie di Marte, la bassa pressione che deriva dalla mancanza di un'atmosfera sostanziale nel pianeta rende impossibile l'acqua allo stato liquido. Ma gli scienziati hanno a lungo pensato che potesse esserci acqua intrappolata sotto la superficie di Marte, forse un residuo di quando il pianeta una volta aveva mari e laghi miliardi di anni fa. Se tali serbatoi esistono, potrebbero essere potenziali habitat per la vita marziana. Sulla Terra, la vita è in grado di sopravvivere nei laghi subglaciali in luoghi come l'Antartide .

Ma la quantità di sale presente potrebbe creare problemi. Si pensa che tutti i laghi sotterranei su Marte debbano avere un contenuto di sale ragionevolmente alto affinché l'acqua rimanga liquida. Anche se così lontano sotto la superficie potrebbe esserci una piccola quantità di calore dall'interno di Marte, questo da solo non sarebbe sufficiente a sciogliere il ghiaccio in acqua. "Da un punto di vista termico, deve essere salato", dice Pettinelli.

I laghi con un contenuto di sale che è circa 5 volte quello dell'acqua di mare possono sostenere la vita, ma poiché la concentrazione si avvicina a 20 volte quella dell'acqua di mare, la vita non è più presente, afferma John Priscu, scienziato ambientale presso la Montana State University di Bozeman.

"Non c'è molta vita attiva in queste pozze salmastre in Antartide", dice Priscu, il cui gruppo studia la microbiologia in ambienti ghiacciati. “Sono solo sottaceto. E questo potrebbe essere il caso [su Marte]. "

Dibattito acceso

Anche la presenza degli stessi laghi marziani è ancora dibattuta. Dopo la scoperta del 2018, i ricercatori hanno sollevato preoccupazioni come la mancanza di una fonte di calore adeguata per trasformare il ghiaccio in acqua. E, sebbene l'ultima scoperta supporti l'osservazione del 2018 e includa molti più dati, non tutti sono convinti che le regioni identificate siano acqua liquida.

"Se il materiale luminoso è davvero acqua liquida, penso che sia più probabile che rappresenti una sorta di fango o melma", afferma Mike Sori, geofisico planetario presso la Purdue University di West Lafayette, nell'Indiana.

Jack Holt, uno scienziato planetario presso l'Università dell'Arizona a Tucson, dice che sebbene pensi che gli ultimi dati vadano bene, non è sicuro dell'interpretazione. "Non credo che ci siano laghi", dice Holt, che fa parte del team scientifico per l'ecoscandaglio Mars Shallow Radar (SHARAD) sul Mars Reconnaissance Orbiter della NASA. "Non c'è abbastanza flusso di calore per sostenere una salamoia qui, anche sotto la calotta di ghiaccio."

Una missione cinese in viaggio verso Marte potrebbe offrire un modo per verificare le affermazioni. La missione Tianwen-1 entrerà in orbita nel febbraio 2021 e, oltre a dispiegare un rover sulla superficie, l'orbiter trasporterà una serie di strumenti scientifici. Questi includono apparecchiature radar che potrebbero essere utilizzate per effettuare osservazioni simili. "Le sue capacità sono simili a MARSIS e SHARAD", afferma David Flannery della Queensland University of Technology di Brisbane, in Australia.

Per il momento, la prospettiva che questi laghi siano i resti del passato umido di Marte rimane una possibilità eccitante. "Potrebbe esserci stata molta acqua su Marte", dice Pettinelli. "E se c'era l'acqua, c'era la possibilità di vita".